lunes, 8 de febrero de 2010

Historia de la informática: Los virus informáticos

Este es el tercero de una serie de artículos sobre la historia de la informática. Puedes acceder a los otros artículos aquí:
  1. Historia de los lenguajes de programación
  2. Historia de los sistemas operativos
  3. Historia de los virus informáticos
HISTORIA DE LA INFORMÁTICA: LOS VIRUS INFORMÁTICOS

Hoy en día, todo usuario de ordenador que se precie cuenta con un programa antivirus capaz de neutralizar los muchos ataques que sufren los ordenadores, sobre todo aquellos que están conectados a Internet. Asumimos que ese programa antivirus hace bien su trabajo y nos aísla y protege de esos ataques. Pero ¿sabemos realmente qué es un virus informático?, ¿qué peligro supone para nuestro ordenador? ¿cuáles son los orígenes de este tipo de programas dañinos?. Son preguntas que voy a intentar responder en este artículo, utilizando un lenguaje que pueda ser entendido por cualquiera sin demasiados conocimientos técnicos.

¿Qué es un virus informático?

Un virus informático es un programa cuyo objeto es alterar el funcionamiento normal del ordenador, y que es capaz de reproducirse a sí mismo (es decir, “infectar” otros ordenadores). Su nombre se debe a su similitud con los virus biológicos que residen en los seres humanos, y que también son capaces de infectar a otras personas.

Los comienzos: Von Newmann y la máquina que se auto-reproduce

El origen de los virus informáticas se remonta a 1949, cuando uno de los padres de la informática, John Von Neumann, publicó el ensayo titulado “Teoría y Organización de Autómatas Complejos” en el que se hablaba de autómatas autorreplicantes. Fue la primera vez que se trató el concepto de programas capaces de copiarse a sí mismos.
Diez años después, tres jóvenes de los laboratorios Bell (Robert Morris Sr., Victor A. Vyssotsky, y Doug McIlroy) crearon el juego “Core War” inspirado en la teoría de Von Neumann. El juego consistía en hacer programas que luchaban entre sí por un espacio de memoria común, intentando aniquilar al contrario sobrescribiéndolo con su propia copia. Para sobrevivir, los programas utilizaban técnicas de ataque y reproducción similares a las que utilizan los virus actuales.

Creeper: El primer virus dañino

A finales de la década de 1960 el astrofísico Gregory Benford ayudó en la creación y documentación del primer virus informático. En mayo de 1970 publicó un artículo en la revista Venture Magazine en el que se hablaba del concepto de virus informático (y de su vacuna – el actual antivirus).
En 1972, Robert Thomas Morris creó el primer virus considerado dañino, que atacaba los sistemas IBM 360. El virus imprimía por pantalla el texto “I’m a creeper… match me if you can!” (soy una enredadera, atrápame si puedes). Para contrarrestar los efectos de este virus llamado “Creeper” se creó el primer antivirus de la historia, el denominado “Reaper” (segador).

Años después, Keneth Thompson (uno de los creadores del sistema operativo UNIX y el lenguaje de programación B – precursor del C) retomó las teorías de los tres programadores de los laboratorios Bell y demostró la forma de desarrollar virus informáticos en una ceremonia pública en la universidad de Berkeley.

En 1984, Fred Cohen durante un discurso de graduación explicó las pautas para la creación de virus informáticos (que pronto describiría con detalle en su libro “Computer viruses – Theory and Experiments”).

Algunos virus famosos

El primer virus que se contagió masivamente fue “Brain”, en 1987. Fue creado por dos hermanos dueños de una tienda de informática en Pakistán, y contagiaba el sector de arranque de los discos de 5 ¼ pulgadas.

En 1988, apareció el famoso virus “Jerusalem” (también conocido como “Viernes 13”). Se trataba del primer virus residente en memoria, y cada viernes 13 activaba sus efectos dañinos y borraba cualquier programa que tratase de ejecutarse.

Todavía recuerdo la primera infección que sufrió mi IBM Personal System / 2 por un virus informático. Con su nueva disquetera de 3 ½ pulgadas y su tarjeta gráfica VGA de 256 colores, no fue capaz de resistirse a la infección del “Viernes 13”. Años más tarde, tampoco consiguió evitar la infección de uno de los virus de origen Español más famosos de la historia, el virus “Barrotes”. Un 5 de enero se activó y destruyó el sector de arranque de mi disco duro (y el de muchos de mis amigos con los que intercambiaba juegos), recuerdo que lo que más lamenté fue la pérdida del juego de moda del momento, Goody.


El virus Barrotes en acción

El virus “Melissa” hizo su aparición en marzo de 1999 y fue uno de los primeros virus que utilizó técnicas de ingeniería social, ya que se enviaba como un correo electrónico con el asunto: "Aquí está el documento que me pediste, no se lo enseñes a nadie".

En mayo de 2000 el virus “I love you” se convirtió en el de mayor velocidad de propagación de la historia. ¿Quién no recibió el mítico correo electrónico con ese mensaje en su asunto? Si lo abrías, el virus utilizaba la libreta de direcciones de Outlook para reenviarse a todos tus contactos. En pocas horas el virus se propagó por todo el planeta, inflingiendo pérdidas de muchos millones de dólares en grandes multinacionales.

Más actual es el virus “Conficker”. Descubierto por primera vez en noviembre de 2008, en marzo de 2009 ya había contagiado el 6% de todos los ordenadores del mundo. Pronto se difundió la noticia en todos los medios de que Microsoft ofrecía una recompensa de 250.000 dólares a quien entregara información que llevase al arresto de los creadores del virus.

Los programas antivirus


Paralelamente a la creación de los virus se han desarrollado programas capaces de neutralizar sus efectos. Los primeros programas antivirus comerciales emergieron en 1988, y ya en 1990 existían más de 15 productos a tal efecto.
Recuerdo llevar siempre en mi “kit de informático” una versión del mítico ViruScan de McAfee, siempre listo para cuando algún conocido llamaba diciendo que su ordenador “funcionaba raro”. Tampoco faltaba en el kit el “Doctor Solomon’s”, otro de los primeros antivirus del mercado.
En 1990 surgió el “Norton Antivirus” de la mano de Symantec. El capitán Peter Norton fue uno de mis aliados en la lucha contra los virus informáticos, varias veces utilicé su editor hexadecimal para intentar reconstruir manualmente la tabla de particiones o el sector de arranque destruido por algún virus.
También en 1990 surgió el antivirus “Panda” de la mano de Panda Sofware, que actualmente es la primera empresa de desarrollo de software Española (junto con Meta4, fueron las dos únicas españolas en el ranking Truffle 100 Europe 2008).

Los virus en la actualidad

Con la evolución de la tecnología y los sistemas operativos, surjen nuevos virus que tratan de explotar las nuevas vulnerabilidades introducidas. Recientes correos masivos sobre el supuesto suicidio de Bin Laden o el desnudo de la tenista Anna Kournikova aprovecharon agujeros de seguridad para infectar miles de ordenadores.

Los teléfonos móviles tampoco se han librado del ataque de estos programas malintencionados, que cada vez cuentan con más potencia de proceso. En noviembre de 2009 Ashley Towns, un joven de 21 años, ya había creado el primer virus para el iPhone y extendido este virus por multitud de móviles en Australia (un virus que mostraba una foto de Rick Ashley en la pantalla del iPhone).

Los virus también han llegado al mundo de las redes sociales. En diciembre de 2008 el virus “Koobface” se extendió por la red social Facebook. Una vez infectado un usuario, el virus publica comentarios en sus contactos, del estilo “Sales increible en este vídeo”. Al pulsar sobre el enlace al que hace referencia el comentario, se abre una página que indica que para poder ver el vídeo necesitas una actualizacion del software “Flash Player”. Si pulsas sobre “actualizar”, tu ordenador queda infectado con el virus y te conviertes en una víctima más.

Algunas Referencias

Cronología de los Virus Informáticos
How computer viruses work
Virus informático
Gregory Benford
Fred Cohen: “Computer viruses – Theory and Experiments”
El español 'Barrotes', entre los diez virus más peligrosos de los últimos años
Computer virus timeline
The history of computer viruses
Historia de Panda Software
The Facebook Virus Spreads: No Social Network is Safe
Social Networks - Computer Virus Playground
El creador del primer virus de iPhone, contratado para desarrollar 'software'